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Advanced Japanese Lesson:午前・午後

あなたがこのブログを読んでいるのは、午前中でしょうか。それとも午後?

今回は時間帯を表わす「午前、午後」の中に隠れている動物を紹介しましょう。

実は、「午」には「うま」という読み方があるのです。もともと「午」という漢字は、上下運動を交互に繰り返して穀物をつく杵(きね)を描いたものです。「杵」は木製なので「木(きへん)」をつけ、右側の「午」で杵の使い方・動きを表わしています。

さて、動物のウマを表わす漢字には既に「馬」が存在しました。それなら、なぜ杵を表わす「午」が「うま」と読まれるようになったのでしょう。その理由は、古代の中国にありました。人々が覚えやすいように十二支に身近な動物を取り上げた際、「午」の文字を「うま」と読むことに決めたのだそうです。

「午」は十二支では七番目にあたり、時刻では十一時から十三時までの二時間を指しています。この二時間のちょうど真ん中は十二時…「正午」ですね。ほら、「うま」が出てきましたよ。時間を数えるときに採用されている十二進法では、前半が終わり後半が始まる数のことを午(ご)と呼びます。縦方向の木と横方向の木が交差して組み立てられている杵のように、時間の概念においても前後の交差する時刻を「午」と表わしたのです。

ちなみに、ウマには角がありません。「午」の文字にもないでしょう。では、ウマに似ていて角が生えている動物は? そうです、「牛」ですね。この漢字は牛の頭部を記号化して作られています。
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Are you reading this blog in the 午前 am or 午後 pm?

This time around I would like to introduce some hidden animals in “午前、午後” which represent time.

As a matter of fact, 午 also can be read as “horse”.  Originally, the kanji 午 depicts a mallet that moves up and down repeatedly in succession pounding grain.  The “杵” is wooden, therefore has the 木 or “tree” radical, and the 午 on the right to depict the way it is used and the movement.

Now, to show the animal horse, the kanji 馬 already exists.  Then how did the 午 representing a mallet came about to be read as “horse.”   That reason lies within ancient China. In order for people to easily remember the 12 signs of the Chinese zodiac, animals that were close were chosen, and it was decided that the character 午 would be read as horse.

The horse is the seventh animal in the Chinese zodiac, and also represents the two hours between 11 o’clock and 13 o’clock. The time between the two hours is 12 o’clock… 正午 shogo or “midday.”  See, the “horse” appears.  In the duodecimal system used for the clock, 午 go means that the first half is finishing and the second half is starting.  Just like a mallet is made of crossing vertical and horizontal wood, the 午 represents the notion of time crossing over.

By the way, horses don’t have horns, and neither does the character 午.   Then what would be an animal that has horns which looks like a horse? Right, that would be the 牛”cow.” This character is made by symbolizing the head of a cow.

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